「感恩他人,善待自己」係金 A? 心懷感恩可以獲得腦神經獎勵的愉悅感!

1 week ago 26
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感恩 Seafood,讚嘆 Seafood

無論你信奉的是佛教、道教、基督教這類在臺灣比較主流的宗教,還是參與慈濟或佛教如來宗等與宗教有關的組織(姑且不論這些團體的爭議性),它們都有一個共同點,就是以聖善之心倡導「感恩」這件事。不僅宗教,就連知名電商與各大購物平台,都超愛以「感謝」之名舉辦促銷活動,而且消費者似乎都很買帳(還是因為折扣真的很兇、很划算?)。更不用說,我們還為此把一年當中的某一天定為感恩節 (Giving Tuesday)。

各種購物平台也喜愛以「感謝」知名舉辦促銷、特價活動。圖/Andrea Piacquadio

在感謝與被感謝的不斷循環裡,人們彷彿嗑了什麼好東西一樣,無法自拔。不得不承認,這些感受確實很棒,然而你是否好奇,發出感謝的同時,我們的大腦發生什麼改變?

施與受,誰才更有福呢?

根據美國沃克斯傳媒 (Vox Media) 新聞評論網一篇專題報導[1],近年有研究[2]指出,「感恩」與「奉獻」似乎在大腦中共享某一個途徑,而在 2017 年,美國俄勒岡大學 (University of Oregon) 神經科學家卡恩絲 (Christina Karns) 與研究團隊的實驗[3]更進一步證實這個論點。

過程中,他們找來 33 位女性受試者註1,在未被告知實驗目的的前提下,看著電腦將錢分別匯入慈善機構(看見施捨行為)以及自己的帳戶(看見受惠行為),並使用功能性磁振造影 (functional Magnetic Resonance Imaging,  fMRI) 偵測受試者在實驗過程中的腦部活動,試圖瞭解這些行為所對應的神經反應。

此實驗中,受試者看著電腦將錢匯入自己帳戶及慈善機構。圖/Breakingpic

此外,為了確保這些交易活動屬於利他行為,該實驗亦有「電腦強制轉帳 (mandatory passive transfers) 」與「自願轉移 (voluntary transfers) 」的設定(分別佔 80% 與 20% )作為對照,並透過轉帳後的滿意度調查進行把關。

結果發現,大腦中評估風險與恐懼的樞紐——腹內側前額葉皮質 (ventromedial prefrontal cortex, vmPFC) 在「施與受」之間扮演極其重要的角色,並能在某些情況下與更深層的腦區形成獎勵迴路,釋放令人感到愉悅的神經化學物質。除此之外,他們也發現部分受試者在看到慈善機構獲益時,大腦獎勵區的活動更加強烈。

常存感恩,大腦會讓你快樂

既然心懷感恩可以獲得腦神經獎勵的愉悅感,我們何不多多益善?如果我們「刻意練習」感恩,大腦是不是就會給我們帶來更多(精神大麻)快樂?為了釐清這一點,卡恩絲與團隊亦透過雙盲試驗 (double-blind study) 設計,探討大腦是否會被這種駭客行為所矇騙。沒辦法,快樂永遠不嫌少嘛。

他們首先將受試者分為「刻意感恩組 (gratitude-journal) 」與「一般老百姓 (active-neutral control journal group) 」;前者會在實驗過程中被「刻意」要求記錄自己所感恩的人事物【即撰寫「感恩日誌(gratitude journaling)」】,後者則僅被告知要記錄日常生活的大小事(流水帳?)。結果發現,刻意感恩組不僅在主觀上表現得更利他、更無私,且 vmPFC 的活動也較中立組強烈。

實驗組被要求記錄自己所感恩的人事物。圖/Pixabay

透過這項實驗,該團隊得出以下結論:透過練習感恩的活動,vmPFC 這個對價值判斷十分敏感的皮質區也會發生改變,並支持這些利他行為。

一起精進感恩的技巧吧!

為了讓我們都能成為更好的人,也順便從神經迴路那偷來一些歡愉的感覺,報導裡也提供一些「感恩練習小撇步」,藉以重新訓練我們的大腦。

首先就是卡恩絲在實驗裡使用的感恩日誌。不過專家建議[4],比起清單式的粗糙羅列,詳細記錄你想感恩的是什麼,也許更有用;而專注於你想感恩的人,影響又比記錄事件更大。

寫信或拜訪他人表達感謝也是不錯的感恩練習。圖/RODNAE Productions

另外,每週 1~2 次的執行頻率,所得到的幸福感會比每週 3 次以上還要多,研究人員解釋,由於大腦有享樂適應 (hedonic adaptation) 的機制,如若感恩過了頭,大腦就會因為慣性而不滿於現狀,除非有強度更大的刺激,否則我們可能不會得到更多快樂。 

再來,寫信或以拜訪感謝他人也是一個不錯的方法:過去一項研究[5]顯示,參與這項活動的受試者,他們大腦中預測行動結果的部位——前扣帶皮質膝部 (pregenual anterior cingulate cortex) 也有更多的活動;另一項研究也發現,以感謝之名所做的拜訪,也有助於增加積極的情緒。

最後,以購買體驗取代實物的體驗式消費 (experiential consumption) ,如看電影、聽演唱會或與朋友聚會用餐,也被認為[6]能培養感恩的心,且能避免討人厭的享樂適應發生。

與朋友聚餐是體驗式消費的一種,也被認為能培養感恩的心。圖/fauxels

在科學家的努力下,感恩終於能擺脫尬聊的定位,成為有益身心健康的好東西。看完這篇文章的你,還不趕快試一波?

參考資料 Sigal Samuel, Giving thanks may make your brain more altruistic, Vox, 24 Nov 2020. Prathik Kini et al., The effects of gratitude expression on neural activity, NeuroImage, 2016. Christina M. Karns, William E. Moore and Ulrich Mayr, The Cultivation of Pure Altruism via Gratitude: A Functional MRI Study of Change with Gratitude Practice, Frontiers in Human Neuroscience, 17 Dec 2017. Jason Marsh, Tips for Keeping a Gratitude Journal, Greater Good Magazine, 17 Nov 2011. Prathik Kini et al., The effects of gratitude expression on neural activity, NeuroImage, Mar 2016. Summer Allen, The Science of Gratitude, Greater Good Magazine, May 2018. 註解 由於當時的部分資源限制,這個實驗的受試者最後只能先以女性為主。

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